• Le 19 juin 2019

Une équipe de recherche internationale, à laquelle participent des chercheurs du Laboratoire de planétologie et géodynamique (LPG – Université de Nantes / CNRS / Université d’Angers), a dévoilé de nouvelles images haute résolution de Saturne et de ses anneaux récupérées par la sonde Cassini. Les résultats ont récemment été publiés dans la revue Science.

SaturneLes chercheurs ont décrit les résultats d’analyses de quatre instruments embarqués sur la sonde Cassini, qui a tourné en orbite autour de Saturne de 2004 à 2017. Pendant la phase finale de sa mission, la sonde est passée entre Saturne et ses anneaux avant de plonger au cœur de la planète, permettant de récupérer des images exceptionnelles du système d’anneaux.

"A Nantes, nous nous sommes concentrés sur l’analyse des données de l’imageur hyperspectral VIMS, qui a été utilisé dans un mode très particulier,  permettant de tirer un maximum de profit des survols en rase-motte effectués par Cassini", explique Stéphane Le Mouélic, ingénieur de recherche CNRS au Laboratoire de planétologie et géodynamique (CNRS/Université de Nantes/Université d’Angers). "Le résultat est une série d’observations de quelques dizaines de pixels de large et plusieurs centaines de long, traversant l’ensemble des anneaux, et mettant en évidence leur diversité spectrale".

Certaines interrogations ont pu être levées grâce à la plongée de la sonde au coeur des anneaux de Saturne, mais de nombreux mystères demeurent encore quant à la dynamique de ces structures. Les scientifiques se focalisent désormais sur la modélisation de l’évolution de ces anneaux.
 

Mission Cassini-Huygens

La mission Cassini-Huygens est un projet en coopération entre la NASA, l'ESA (Agence spatiale   européenne) et l'Agence spatiale italienne. Le Jet Propulsion Laboratory (NASA, Caltech) a conçu, développé et assemblé l'orbiteur Cassini. L'antenne radio a été construite par le JPL et l'Agence spatiale italienne, en collaboration avec des membres de l'équipe des États-Unis et de plusieurs pays européens.